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如何閱讀令人驚訝的健康新聞

為甚麼你需要小心「熱飲致癌」的新聞

2016/06/16 , 評論
Kayue
Photo Credit: Victor Fraile / REUTERS / 達志影像
Kayue
《關鍵評論網》編輯,最想寫的還是數學。

昨日,隸屬世界衛生組織(WHO)的國際癌症研究機構(IARC)發出新聞稿,講述該機構專家小組的致癌因子分類會議結果。當中包括把咖啡由原本的第2B類改為第3類,以及把高溫飲品列入第2A類。

不少媒體紛紛報導指「熱飲致癌」、「高溫飲品列為2A級致癌物」等,就像大半年前,IARC把加工肉品列為第1類時,不少媒體爭相警告大眾少吃香腸、煙肉、火腿、漢堡扒等。這些報導也許在內文詳細解釋「證據未夠充分」之類,但標題已經夠嚇人——況且很多人都只看標題,不是嗎?

其實IARC會不斷舉行類似的會議,由專家檢視現有的各項研究,把不同潛在致癌因子分類,因此媒體能夠每數個月就炒作一次,不過除了吸引點擊之外,恐怕無法帶來任何對公眾有益有意義,甚至有反效果。

致癌物分類的意思

首先,讓我們再次重溫IARC這個組織在做甚麼事情。為免麻煩,以下先抄一次舊文章

IARC主要的任務是研究癌症,也推動相關研究。此外還會負責編纂專刊,探討各種增加患癌風險的因素,並分成以下5類︰

  • 第1類—確認對人類致癌(carcinogenic to humans)
  • 第2A類—很可能對人類致癌(probably carcinogenic to humans)
  • 第2B類—可能對人類致癌(possibly carcinogenic to humans)
  • 第3類—未能確定是否對人類致癌(not classifiable as to carcinogenicity in humans)
  • 第4類—很可能不會對人類致癌(probably not carcinogenic to humans)

這個分類只能夠告訴我們,根據目前的科學證據,專家能夠多確定那些東西增加患癌風險。至於各種因素本身有多大風險,單看分類是看不出的。

換言之,「第2A級致癌物」等稱呼,假如不解釋清楚,很容易令讀者誤以為那是指致癌的程度,徒添不必要的恐慌。

簡單重申一次︰這個分類是用來了解目前的研究進展,而非相關物質的危險程度。這時候又要搬出毒理學的金句︰「劑量決定毒性」。太陽光中包括了紫外光,後者被IARC列入第1類,但我們不必完全避開陽光。

胡亂報導有害無益

雖然媒體報導醫學健康資訊,令大眾加深認識是好事,讀者希望更了解相關資訊也正常不過,然而這類不準確的報導,卻會帶來反效果。

動輒把不同東西報導成「致癌物」,容易造成混亂,令讀者無法掌握健康資訊。尤有甚者,這種混亂的資訊或會令讀者誤以為「既然怎樣也會致癌,吃甚麼、做甚麼也沒有分別」,從而忽略醫療專家的建議。

下一次——幾乎可以肯定會有下次——當你又見到「世衛把XXX列為致癌物」的新聞時,請記得小心閱讀,並提醒身邊親友這個分類的真正意思。

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專題下則文章:

爽身粉真的致癌嗎?現時有甚麼證據?

如何閱讀令人驚訝的健康新聞:

不少跟健康新聞都非常嚇人,往往說這種日用品致癌、那種常見物質危險等等,本系列專門查證有關新聞及消息,有些是標題黨,有些是內容過份誇張,有些源於誤解,也有些根本是流言。希望透過這些例子,令讀者能夠在閱讀健康新聞時,仔細檢視其內容是否可靠,減少失實訊息傳播。

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