恐龍化石公開拍賣 古生物學家擔心影響科學發展

恐龍化石公開拍賣 古生物學家擔心影響科學發展
Photo Credit: Sipa via AP Images / 達志影像
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一副恐龍化石骨架即將在巴黎拍賣,但有古生物學家擔心一旦落入私人買家手中,科學界就失去寶貴的研究機會。

法國時間6月4日下午6時,Aguttes拍賣行將於巴黎艾菲爾鐵塔(Eiffel Tower)拍賣一副恐龍化石骨架,然而是次拍賣引起科學家擔憂。

這副骨架於2013年在美國懷俄明州出土,並於其後兩年掘出全部骨架,但負責的英國古生物學家團隊身份未有公開。整副骨架約8.7米長,估計完整保留近7成原始部分,並有1.51億至1.56億年歷史。拍賣行的資料指該種恐龍跟特異龍相似,但牙齒、肩胛骨、盆骨及耻骨均有差異,可能是新品種的異特龍。

Aguttes的古生物學專家、負責是次拍賣的麥基拿(Eric Mickeler)估計,化石價值在120萬至180萬歐元之間,他又曾向媒體表示,假如確屬骨架屬於新物種,擁有者將有機會為它命名,但仍需遵從嚴格協定。

科學家籲停止拍賣

在全球擁有約2200名會員的脊椎古生物學學會(Society of Vertebrate Paleontology, SVP)曾於上個月發出公開信,表示憂慮化石變成私人擁有會影響科學發展,呼籲Aguttes停止拍賣。

信中提到,SVP會員認為科學上有價值的有脊椎動物化石屬於集體自然遺產,而且按照科學界的慣常做法,從化石得出的結論應可被檢證,科學家必須能夠重新檢驗、測量化石和詮釋結果。假如化石出售後變成私人擁有,科學界就失去寶貴資料,即使科學家能夠檢驗,所得的資訊仍屬私人財產,無法成為科學文獻的一部分。

麥基拿則表示,他希望化石最終會在博物館中,但強調拍賣公開合法。他指關於誰可以買賣化石的辯論一早就存在︰「自19世紀開始,化石市場不僅有博物館參與,私人公司及買家有份組織和推動。麥基拿認為SVP的擔憂屬過慮,根據他的經驗,即使私人買家投得恐龍化石,最終還是會送給博物館展示。

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化石高價影響科學家工作

然而有科學家不僅擔心骨架落在私人機構手上,亦認為拍賣反映化石售價上升的趨勢。SVP主席波利(David Polly)表示,雖然他們未有收集數據,但化石拍賣的數字似乎增加,天價拍賣變得常見。今年4月,同樣在巴黎就有兩組恐龍化石分別是144萬及141萬歐元賣出,Aguttes在2016年曾以110萬歐元的價錢賣出異特龍化石。

波利指出,大多數博物館都無法如此高價競投化石,他說︰「任何可能造成高市場價值的拍賣都令人擔憂,因為科學一般只以低成本運作。我們沒有錢請人搜集化石或在公開市場中購入化石,同時我們視化石屬於自然遺產的一部分,因此我們關注為它們所帶來的商業價值。」他又指過去25年來,古生物學家進入私人土地工作變得更困難,因為地主認為有利可圖,希望收費才讓他們進入。

倫敦自然歷史博物館的古生物學家巴雷特(Paul Barrett)指由於博物館經費緊拙,而且不少已有大型藏品,博物館購買化石數量下降,化石收藏商的目標轉移至私人買家。

慈善基金出手?立法規管?

巴雷特又指現時拍賣的恐龍化石,幾乎都在美國的私人地方出土。他解釋︰「基本上,美國現時是唯一可以定期取得恐龍骨架並合法出售的地方。雖然有其他地方在某些情況下能合法做相同的事,但完整骨架不太常在美國以外的地方出現。」至於中國、蒙古及阿根廷等有完整化石出土的國家,均有法例禁止出口化石。

著名古生物學家、加拿大阿爾伯塔大學教授居利(Philip Currie)認為美國需要有慈善基金買入合法搜集的私人標本,再放到美國博物館內。波利則希望美國規管甚至立法,確保科學上重要的標本,能從私人土地轉移至公共藏品中。

美國國家公園管理局的古生物學家薩德志(Vincent Santucci)自1980年代起,便一直注意化石貿易。他認為美國私有產權的概念根深蒂固,預料短時間內都不規管售賣或運輸私人土地發現的化石。與此同時,他擔心高調的公開拍賣會吸引業餘人士在國家公園等地方非法搜集化石。

拍賣相信會如期舉行。波利表示,麥基拿回覆SVP的公開信中建議該會,嘗試找富有的捐款人支持他們買下化石,他說︰「他(麥基拿)給我們拍賣會的入場券。」

2018-06-05更新︰結果該恐龍化石骨架以200萬歐元成交,買家為未有透露姓名的法國藝術收藏家,表示會把標本借給博物館。

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