「天宮一號」恐慌大派對:密歇根州竟是最危險?被碎片擊中機會多大?

「天宮一號」恐慌大派對:密歇根州竟是最危險?被碎片擊中機會多大?
PHOTO CREDIT: REUTERS/Petar Kujundzic/達志影像
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有關天宮一號即將失控墜落地球的報道最近又熱炒起來,到底是不是「失控」,原來中國官方從來沒有明確說明,至於有報道指美國密歇根州南部最大機會「中招」,更是一場誤會。

(更新:歐洲太空總署及中國載人航天工程辦公室最新預測,天宮一號較大機會於4月2日墜落,詳見內文。)

這陣子圍繞中國太空站「天宮一號」返回地球的新聞又再熱炒,你會看到「有毒致癌碎片」、「失控」、「故障」,以及一大堆競猜天宮一號會在哪裡墜落的報道,最熱門地點要數美國密歇根州南部地區。先別論這些報道有多精準,要點出的是,根據美國非牟利研究機構「航太公司」(Aerospace Corporation)估計,被人造航天儀器碎片擊中的機會少於1萬億分之1,而在美國,被雷電擊中的機會是140萬分之1。

最新發展

多個國際太空研究機構都有監測天宮廷號的動向,其中歐洲太空總署(ESA)最新一次報告顯示,天宮一號這一兩天在接近地球時,速度減慢,預測墜落時間介乎UTC協調世界時間(台灣和香港是UTC+8)4月1日下午至4月2日早上。

墜落地點:為什麼有人說「最大機會是密歇根州南部」?

歐洲太空總署指出,由於天宮一號的軌道傾角約為42.8度,折返地球時可能出現不受控制的情況,預測最終受影響地區在北緯42.8度至南緯42.8度之間的任何地方。

從地圖可見,那是很大範圍(中間綠色部分),包括紐西蘭、澳洲、非洲、歐洲、中東、美洲、中國南部,當然還有廣闊的海洋,早前就有不少地方「爭住」認自己可能「中頭獎」。ESA指出,位於北緯42.8º和南緯42.8º的地方機會較大。

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右邊顯示墜落機會率,左邊是相關地區的人口密集度。Image credit: ESA 歐洲太空總署。

再看航太公司的預測圖,黃色部分就是機會最大的地區。不難發現,美國密歇根州是位於黃色地帶,美國媒體Mlive.com的一份報道就指出了這點。這也無可厚非,因為Mlive.com就是扎根密歇的媒體。報道全句是這樣:

An Aerospace graphic shows that parts of southern Lower Michigan fall into the regions listed with the highest probability of debris landing. (航太公司的製圖顯示,密歇根南部部分地區落入碎片最大可能墜落的範圍內。)

可能是highest probability的字眼,一時間誤導了記者,又看漏了regions字眼(即是不止一個地區),以至部分媒體寫出了:「天宮一號碎片最有機會墜落於美國密芝根州(或譯密歇根)南部地區」、「美國這州最危險」、「其中以密西根州南部機率最高」。部分媒體即使未有寫上「最大可能」,都特別點出了密歇根南部。

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image credit: Aerospace Corperation

歐洲太空總署和航太公司都指出,目前要準確預測天宮一號碎片墜落地點是不可能的。

歐洲太空總署表示,要在天宮一號進入大氣前的一天,才可以粗略預測哪個地區有機會目睹這個過程。以目前的科技,根本難以計算天宮一號進入大氣之後一切複雜的變化,所以即使把範圍收窄到進入大氣前7小時,事發地點的預測都可能相差幾千公里。

天宮一號是「失控」了嗎?中國方面怎麼說?

天宮一號原定是退役後「受控墜落」地球指定地點,一般是南太平洋無人海域。所謂「受控墜落」是指地面控制人員可以對天宮一號的引擎發出制動指令,包括在適當的時間加速或減速。

2016年3月6日,中國官媒新華社報道,天宮一號的實驗室和目標飛行器(target orbiter)已經停止運作,「然而,它仍然留在原定的軌道上」。報道並無提及停止運作的原因,也沒有提到「失控」的字眼。

根據歐洲太空總署的資料,他們已得到確認,中國的地面控制人員已經對天宮一號失去控制,就是不能再對它發出制動指令,故多個太空研究機構都認為,這是一次「失控的回歸」。

航太公司則表示,根據其分析,天宮一號最後一次受控調整軌道是2015年12月。多個業餘追蹤衛星的天文發燒友都表示,起碼自2016年6月起,天宮一號的軌跡並不受控。

2017年12月8日,中國向聯合國和平利用外太空委員會(COPUOS)報告預測天宮一號回歸地球的進程,但同樣沒有提及是受控還是不受控。

中國載人航天工程辦公室近日更新天宮一號訊息時,則用到「無控」字眼。在最新的每周公布中指出,截至4月1日8時,天宮一號運行在平均高度約167.6公里的軌道上(近地點高度約161.0公里,遠地點高度約174.3公里,傾角約42.70度),預計北京時間2018年4月2日再入大氣層。

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中國載人航天網頁近日在提供天宮一號的訊息時,以「無控」來形容天宮一號。photo credit: 中國載人航天網頁。

中國航天科技集團公司第五研究院天宮二號總設計師朱樅鵬,在今年1月接受中國《科技日報》訪問時說:「我國一直在監控天宮一號,預計在今年上半年讓它墜落。其墜入大氣層後就會燒毀,剩餘殘骸將落入指定海域,不會危害地面。」

失控又如何?

中國官方至今未有明確表明對天宮一號的監控去到什麼程度,不過,即使是失控,也不是首次人造航天儀失控事件。

相對於常用的太空站/太空艙,8.5噸重的天宮一號的規模不算少,例如歐洲太空總署的ATV太空站是12噸,日本的HTV重10噸,美國的Dragon太空艙重7噸。而人類航天史上最大規模的航天儀失控反回事件(部分失控),是美國太空總署NASA,74公噸的Skylab。

1979年7月11日,NASA地面控制人員向Skylab發出指令,讓它飛過北美大陸人口稠密地區上空後返回地球。最終Skylab化成碎片,散落於南印度洋和澳洲西部地區,事件中有一間房屋損壞。

事情上,往後也有多宗航天飛行器失控回歸。據估計,在過去的50年,超過5,400公噸的航空儀器物料掉落地球,沒有造成任何傷亡。

歐洲太空總署預期,當天宮一號進入大氣之後會解體,但部分碎片會掉落。航太公司表示,在航天器上可能存在劇毒或腐蝕性物質,如果發現碎片,切勿觸摸,也要避免吸入可能散發的蒸氣。

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