全球暖化令北極熊更難吃得飽?

全球暖化令北極熊更難吃得飽?
Photo Credit: The Canadian Press, Jonathan Hayward / AP Photo / 達志影像
我們想讓你知道的是

如果我們再不阻止北極海冰減少,北極熊很可能會滅絕。

兩個月前,《國家地理雜誌》攝影師尼克倫(Paul Nicklen)在社交網站Instagram貼出在加拿大巴芬島拍攝的影片,畫面可見到一隻瘦弱的北極熊正盡最後的氣力搜尋食物。

My entire @Sea_Legacy team was pushing through their tears and emotions while documenting this dying polar bear. It’s a soul-crushing scene that still haunts me, but I know we need to share both the beautiful and the heartbreaking if we are going to break down the walls of apathy. This is what starvation looks like. The muscles atrophy. No energy. It’s a slow, painful death. When scientists say polar bears will be extinct in the next 100 years, I think of the global population of 25,000 bears dying in this manner. There is no band aid solution. There was no saving this individual bear. People think that we can put platforms in the ocean or we can feed the odd starving bear. The simple truth is this—if the Earth continues to warm, we will lose bears and entire polar ecosystems. This large male bear was not old, and he certainly died within hours or days of this moment. But there are solutions. We must reduce our carbon footprint, eat the right food, stop cutting down our forests, and begin putting the Earth—our home—first. Please join us at @sea_legacy as we search for and implement solutions for the oceans and the animals that rely on them—including us humans. Thank you your support in keeping my @sea_legacy team in the field. With @CristinaMittermeier #turningthetide with @Sea_Legacy #bethechange #nature #naturelovers This video is exclusively managed by Caters News. To license or use in a commercial player please contact info@catersnews.com or call +44 121 616 1100 / +1 646 380 1615”

A post shared by Paul Nicklen (@paulnicklen) on Dec 5, 2017 at 8:52am PST

由於沒有食物及鎮靜藥,尼克倫無法上前餵食,他亦表示就算餵了只會延長牠受苦。另外,加拿大有法例禁止餵飼北極熊。他決定拍下北極熊的苦況,因為他不想牠白白死去。他說︰「當科學家指北極熊將會絕種時,我希望人們意識到這是甚麼模樣。牠們會饑餓至死,而這是北極熊挨餓的樣子。」

今日在期刊《科學》刊登、美國地質調查局及加州大學聖克魯茲分校進行的一項研究顯示,北極熊的處境可能越來越危險。

參與研究的科學家在2014至2016年的4月,於波弗特海測量了9隻雌性北極熊的數據,為期8至11天。他們亦在這些北極熊身上裝上GPS、攝錄鏡頭、加速度計等,以記錄牠們的活動。

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Photo Credit: A. M. Pagano et al. 2018
北極熊掛頸鏡頭拍攝影片截圖。

此外,研究人員又計算了這些野外北極熊跟一隻圍養北極熊的新陳代謝率,發現牠們的代謝率平均比先前估計的數值高出6成。按照他們的結果推算,一隻單獨的雌性北極熊在春天的海冰上,平均需要每10至12日吃掉一隻成年環斑海豹,才能夠維持能量平衡。如果找不到成年海豹,也需要3隻亞成年或者19隻初生海豹。

由於新陳代謝需求高,北極熊演化出捕獵高能量獵物如海豹的習性,並傾向吃獵物的皮下脂肪。透過影片記錄北極熊的覓食過程和成功率,科學家發現牠們有9成時間等候捕獵海豹。

今次研究的9隻北極熊中,在8至11天的時間內,有4隻體重增加,1隻輕微減少,4隻明顯減少。牠們的體重變化跟捕獵成功有關,體重增加最多的3隻以及輕微減少那一隻北極熊,均吃了一隻成年或亞成年的海豹;體重增加得最少的北極熊,也吃到弓頭鯨殘骸。

至於體重明顯下跌的4隻北極熊,有兩隻甚至沒有進食記錄,其餘兩隻則只吃到殘骸。研究指出,這4隻體重下跌超過一成的北極熊,平均每天失去1%體重,這數字是過程記錄陸地上挨餓的北極熊的4倍(以重量計則是2.2倍)。其中一隻北極失去的瘦體重比脂肪重量更高,顯示牠長時間缺乏食物,這亦在血清測試中確認。

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Photo Credit: A. M. Pagano et al. 2018
北極熊掛頸鏡頭拍攝影片截圖,圖中為被捉到的海豹。

論文作者提到,研究中的北極熊在捕捉放回後,其新陳代謝率會有偏差,大多數在放回後最初24小時較少活動,因此今次研究得出的數字屬保守水平,然而亦顯示牠們的能量需求比過往預測高。領導是次研究的柏簡奴(Anthony Pagano)提醒,這些結果僅是一個快照,他計劃未來追蹤北極熊的活動一整年,以更深入了解牠們的能量需求如何變化。

論文最後引述其他研究結果,指出波弗特海的北極熊過去7天未有進食的比率增加,而且接觸最佳棲息地的比率預計會下降(有部分地區更已成為事實)。其他研究數據亦顯示,幼年北極熊的存活率、成年雌性的身體狀況、年輕北極熊的體型、排洩物質量、滿周歲數字均在北極部分地區下跌。

結合今次研究所得數據,論文作者認為這顯示越來越多北極熊無法獲得足夠能量,而且當海冰變得更細碎時,北極熊需要增加活動量,這又令到牠們需要更多能量。因此研究作者估計,海冰棲息地損失最終會減少北極熊的數量。

在美國阿拉斯加州研究北極熊30年的岩士特普(Steven Amstrup)稱讚這份論文優秀,並填補了不少北極熊的資訊空缺。他更指所有證據均顯示北極熊的生存取決於海冰,如果我們不改變海冰減少的趨勢,北極熊將會消失。

北極海冰在每年9月的時候面積最小,美國太空總署的數據指出,自1979年以來北極海冰面積每10年下跌13.2%。

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參考資料︰

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