研究發現自閉症患者一歲前大腦以驚人速度生長 有助及早介入治療

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研究最重要的意義是讓大家知道,自閉症患者的腦部在一歲以前已跟一般人不同。

當這個世界還有人相信MMR疫苗(麻疹、流行性腮腺炎及德國麻疹疫苗)是導致自閉症原因之一,有新研究指,一些兄姐是自閉症患者的高危嬰兒,在未出現任何症狀前進行腦素描,有助準確預測孩子是否自閉症患者,及早介入有助改善病情。

大約每100人有1人是自閉症,在美國比率是68人中有1人。一般父母在孩子一至兩歲,甚至更遲才發現,因為最初的症狀是孩子開始發展社交能力時才表現出來,包括與人有眼神接觸、學習說話等。然後還要經過幾番檢查、確認,再尋找適當治療。有專家認為,這已是有點遲,最好是在腦部發展期,及早介入治療,把症狀減輕。

負責研究的北卡羅萊納大學研究員Dr Heather Hazlett表示,其實早在一歲前的嬰兒時期,已可以看出大腦結構有異。

研究涉及148名兒童,全部要在6個月、12個月及24個月大時進行大腦核磁共振造影(MRI),當中有100名兒童是自閉症高危患者。結果顯示,MRI預測孩子會否出現自閉症症狀的準確度達80%。

研究發現,在嬰兒時期(6-12個月),自閉症患者大腦皮層接收視覺、體感、嗅覺、聽覺訊息等部分以驚人速度生長及發展,換句話說,他們的大腦生長速度比一般孩子明顯快,體積也較大,當他們出現自閉症症狀,即大約兩歲時,其大腦生長模式已異於常人。

Dr Hazlett強調,由於研究對象太少,不足以得出確切結論,醫生們也不應因此急於提出要讓高危嬰兒做MRI。不過,這項研究還是有望打開診斷和治療自閉症患者的新路向。正如Dr Hazlett指出,研究最重要的意義是讓大家知道,自閉症患者的腦部在一歲以前已跟一般人不同。

沒有參與研究的杜克大學臨床心理及自閉症研究員Geraldine Dawson指出,在人生的首12個月,大腦的轉變極大,在這個關鍵時期介入,進行行為治療,例如引導孩子注意父母的面部表情,有可能帶來更大果效。

同樣沒有參與研究的耶魯大學兒童研究中心心理學家James McPartland認為,當科學家進一步了解自閉症患者的大腦發展,或許有望為自閉症遺傳誘因帶來啟發。

自閉症科學基金會首席科學主任Alycia Halladay認為,讓自閉症孩子的父母明白自閉症的神經生物學變化,有助他們理解孩子的經歷。

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