喔噢,ICQ面世20周年了

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曾經紅極一時的即使通訊軟件ICQ,在20年前的今日面世。

在2000年前後懂得上網的讀者,相信不會對ICQ這個即時通訊軟件感到陌生,甚至花過不知多少個小時跟好友情人聊天、傳送檔案,又或守候在螢幕的微光底下等人上線,靜待一聲「喔噢!」(給年輕讀者︰那是ICQ通知用戶有新訊息的聲效。)

1996年11月15日,以色列的Mirabilis公司推出了ICQ。在當年的互聯網,以文字即時通訊並非新鮮事,不過ICQ是首個獨立的即時通訊軟件,也是首個中央處理的網上即時通訊服務,讓用戶可以一對一跟別人通話,對日後的即時通訊軟件影響深遠。

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Image Credit: ICQ.com (2002/2004 version from Wayback Machine)
不同版本ICQ的使用介面。左︰ICQ Lite,中︰ICQ Pro 2003b,右︰ICQ 2002a(還記得隱身模式嗎?)

ICQ一開始已讓用戶免費下載及註冊,它帶來的成功使AOL在1998年6月便以2.87億美元(附加按表現支付的1.2億美元)收購Mirabilis,乃當時以色列科技公司的最高收購價。

2001年5月,ICQ有超過1億個帳戶登記(你的ICQ號碼有多少個數字?),每日有超過10萬個新登記帳戶。其後ICQ亦增加更多功能及服務,例如讓用戶跟朋友分享檔案,又或是推出網絡版的ICQ2Go,讓人在其他地方的電腦也可以使用ICQ。

2010年4月,AOL以1.87億美元的價錢,把ICQ賣給俄羅斯的數碼天空科技(Digital Sky Technologies)同年9月,數碼天空科技改名為Mail.Ru集團。雖然在2000年代ICQ面對激烈競爭,在多個國家都流失用戶,但它仍然在使用俄語的國家非常流行,2010年時甚至仍有人會出價買6位的ICQ號碼。

Mail.ru收購ICQ後,把它由桌上的通訊軟件轉型為手機通訊系統,在2013年有約1半用戶使用手機版本。ICQ「移民」俄羅斯後,用戶數量由2010年的4千2百萬跌至2013年的1千1百萬,但在2014年首次上升。

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Image Credit: ICQ.com
Android版本的ICQ介面。

今年3月,ICQ把通訊軟件的原始碼放上github,變成開源軟件。ICQ跟各大通訊軟件一樣,已經「進化」至能提供視像通話,在今個月初亦加入新功能,提供「3D動態面具」可以在視像通話期間即使套用,軟件更能偵測臉部,使面具隨頭部移動。

不經不覺,我們拋棄了ICQ,轉投MSN Messenger(它後來又改名成為 Windows Live Messenger)——那時候還有AOL Messenger、Yahoo! Messenger等。然後Facebook來了、智能手機時代降臨,那些回憶中的通訊軟件要麼停止開發,要麼轉型以迎合流動通訊。

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Image Credit: Mail.ru, Public Domain
2014年,ICQ把標誌換成現時這個版本,舊版的黑色粗線被擦走。

註︰

鯨向海〈於鍵盤的孤頂〉

我雖長期無翅徦寐
於鍵盤的孤頂
一旦開啟視窗
也為你能橫越千萬里

忠心守候在螢幕的微光底下
等你上線
及時送出一個笑臉
是我目前做過最好的事

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