退休物理學家意外發現新品種恐龍化石 助探索7600萬年前的恐龍世界

退休物理學家意外發現新品種恐龍化石 助探索7600萬年前的恐龍世界
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2005年,一名已退休的核子物理學家意外地挖掘出恐龍化石,經專家檢驗後證實,這些化石全屬於新品種的恐龍,估計牠生活在7600萬年前。

文:彭紫晴

科學期刊《PLOS One》於昨日(週三)刊登論文,證實於美國蒙大拿州的朱迪斯河(Judith River)發現新品種的恐龍,名為Spiclypeus Shipporum,估計死時最少10歲。由於該恐龍的化石是2005年美國一名退休人士Bill Shipp意外地在朱迪斯河發掘出來,因此恐龍的䁥稱名為「朱迪斯」(Judith)。

發挖恐龍化石 純屬意外

來自蒙大拿州的Shipp退休前是一名核子物理學家,他在退休後聘請了一位業餘的古生物學家,在他經營的牧場裡教他如何尋找化石。在挖掘期間,他在一堆已侵蝕的化石裡,隱約看見地上有一塊與別不同的骨頭化石,然後再加以搜索。

Shipp說:「我當時正尋找恐龍的骨頭,但根本沒有預期可在那個地方找到甚麼,我只是意外地找到這些化石。」

他在首次發挖中撿到6塊骨頭化石,並完成清理工作。其後Shipp再與他的團隊花了兩年時間,繼續挖掘和清理化石,最終挖掘到一半的頭骨、部分腿骨、臀骨和脊骨。加拿大自然博物館接收這些骨頭後加以檢驗,證實所有化石骨頭是屬於同一隻恐龍,並且是新品種。

專家證實化石屬7600萬年前的新品種恐龍

專家檢驗後證實,「朱迪斯」生活於7600萬年前,約有15英尺長,重量約4噸。硏究人員表示,朱迪斯與三角龍是近親,因牠和其他三角龍一樣,屬草食恐龍,臉上有角和頭部有褶。但牠的犄角是向側伸出,而不是從眼睛對上向直伸出,與一般三角龍不同。

硏究科學員Jordan Mallon在硏究中發現朱迪斯的骨頭有感染跡象,確定牠生前經歷了巨大的痛楚。同時,由於其受傷骨頭接近前肢,估計牠很可能因此無法再走路,最後成為了掠食者如暴龍的獵物。「發現朱迪斯令我們相當振奮,但我們也得知牠生存時經歷了很多痛苦。」

蒙大拿州洛磯山脈博物館館長John Scannella指出,過去100年硏究人員於朱迪斯河不斷進行探索,而目前為止發現的新品種不多於12種(朱迪斯已計算在內)。

他表示,朱迪斯為硏究恐龍工作提供了多一塊拼圖,讓硏究人員可更了解蒙大拿州在7600萬年前的生態系統運作和模樣。

同日,科學期刊《PLOS One》刊登另一份論文,證實於美國猶他州南部也發現全新品種的有角恐龍,名為Machairoceratops cronusi,同屬草食恐龍,活躍於7700萬年前。兩項發現均有助古生物學家和科學家繼續探索有角恐龍的多樣性。

核稿編輯︰鄭家榆

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