微軟控告Corel侵權 獲「本月最愚蠢專利獎」

微軟控告Corel侵權 獲「本月最愚蠢專利獎」
Photo Credit: Melissa Teo / Demotix / Corbis / 達志影像
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微軟最近控告軟件公司Corel侵犯版權,當中一項專利因為太不合理,被評為「本月最愚蠢專利」。電子前線基金會認為,相關設計專利以及法律條文,使公司能夠以訴訟打擊競爭對手。

在本月18日,微軟控告軟件公司Corel侵犯版權,指後者的辦公室軟件使用介面抄襲《Microsoft Office》系列,因此要求賠償其損失。由於微軟其中一項專利太過不合理,因此獲得電子前線基金會(Electronic Frontier Foundation, EFF)頒發「本月最愚蠢專利獎」(Stupid Patent of the Month)。

被控的Corel在90年代以繪圖軟件CorelDRAW著名,並曾經是加拿大最大的軟件公司。1996年Corel向Novell公司購入老牌文字處理軟件WordPerfect及相關產品,包括the PerfectOffice、WordPerfect和Quattro Pro等,並於2000年開始集合成WordPerfect Office軟件套裝。

是次訴訟中,微軟指控Corel抄襲其使用介面的外觀及感覺,其中一項證據是Corel在軟件WordPerfect X7中,容許用戶選擇「Microsoft Word模式」;而在軟件Quattro Pro X7中則提供「Microsoft Excel模式」的選項。微軟提到的9項專利中,編號為D554,140的設計專利內容如下(圖片來自專利文件)︰

這就是在右下角控制縮放的面板︰左邊是個減號右邊是個加號,讓用戶滑動選擇大小。

電子前線基金會表示,這項設計毫不新鮮,設計上亦不見特別,難以想像這個設計及專利如何能推動創新——據說是專利權帶來的好處。但微軟獲得專利權後,便能夠用來控告、打擊其競爭對手,甚至要求巨額賠償。根據美國法律,假如法庭最終判Corel侵權,理論上微軟可要求賠償Corel Home Office的所有收益。

在蘋果控告三星的案件中,三星的代表律師要求上訴庭不如此理解相關條文,但被拒絕。目前三星正向美國最高法院尋求司法覆核,該公司解釋,根據該條文會作出「因為一個無法察覺的杯架侵權,就需要賠償整架車——即使是18輪的大拖車——的利潤」如此荒謬的判決。

電子前線基金會的律師Vera Ranieri指出,即使把其他問題——例如微軟當年的設計是否新穎、該公司是否需要專利作為誘因來設計面板、政府應否容許一家公司壟斷如此簡單的設計(EFF認為不應該,所以是愚蠢專利)——放在一旁,侵權訴訟帶來的巨額賠償,使設計專利可能成為避免正當競爭的強大工具,單是這一項已值得關注。

奧克拉荷馬州大學法律副教授Sarah Burstein,專門收集「有趣」——有時是荒謬——的設計專利並放到其博客上。對於微軟的訴訟,她問道︰「這些軟件的圖像使用介面是否侵權?更重要的是,我們應否容許這類圖像使用介面元素獲得設計專利?」

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