現代醫學新紀元:抗老化藥物人體實驗若成功,人類壽命可望增加50%

現代醫學新紀元:抗老化藥物人體實驗若成功,人類壽命可望增加50%
Photo Credit: Reuters/達志影像
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老化並不是一個不可避免的生理現象,因為所有的細胞都含有可以讓身體永遠正常運轉的DNA藍圖,例如有些海洋生物根本不會老化。

翻譯:觀念座標

世界第一種抗老化藥物,將在明年進行人體實驗。假如成功,許多人所害怕的疾病如阿茲海默症、帕金森氏症,可能將成為遙遠的歷史記憶。

科學家相信,阻止老化、幫助人們健康地活到110歲或120歲,不再是夢想,而且具有實際的可能性。

也許聽起來像天方夜譚,但研究人員證明,治療糖尿病的藥物二甲雙胍(metformin)可以延長動物的壽命。美國食品藥品監督管理局(FDA)已經批准人體實驗,以檢視同樣的結果是否可能發生在人類身上。

如果成功的話,七十多歲的老人家可以變得跟五十多歲的人一樣健康。如此一來,醫師將來不必再針對癌症、糖尿病、失智症等等個別的症狀開處方,而是對於導致上述疾病的主要生理機制——老化——對症下藥。這也代表醫學界將開啟另一個新的紀元:「老化科學」(geroscience)將成為一個新典範。

美國加州巴克老化研究所(Buck Institute for Research on Ageing in California)的專家利斯高教授(Professor Gordon Lithgow)表示:「如果你把目標集中於老化的過程,放緩老化的步調,同時也把老化帶來所有的疾病都延緩了。這是革命性的發現,前所未有的新觀念。」

「我研究老化已經25年了,在人類身上實驗,使用抗老化藥物,是我們以前根本不敢想的。但是有許多證據證明,這是可能的。生物學的進步一日千里,現在我們將之運用在人類身上。20年前,老化是生物學的神秘現象,現在我們漸漸開始了解其成因。」

老化並不是一個不可避免的生理現象,因為所有的細胞都含有可以讓身體永遠正常運轉的DNA藍圖,例如有些海洋生物根本不會老化。

然而,我們的一生之中,個別的細胞可能必須產生數十億次的分裂,以維持身體的正常運作,細胞分裂越多次,就愈容易發生錯誤。細胞的問題愈多,身體就會愈來愈無法修復其損害。以癌症為例,細胞失去排除突變的能力,腫瘤就增大。以阿茲海默症為例,腦細胞不再清除具有黏性的蛋白質,失智症就因此開始發展。

科學家認為抗老藥物的最佳選擇,是世界最廣泛使用的糖尿病藥物二甲雙胍,這也是一種相當廉價的藥品。二甲雙胍可以增加細胞中的氧分子數量,藉以提升細胞的強度以及壽命。

比利時研究人員以微小的秀麗隱桿線蟲(C.elegans)測試二甲雙胍,證明牠們不但老得比較慢,維持健康的時間也比較長,另外牠們的活動沒有變慢、縐紋也沒有長出來。服用二甲雙胍藥劑的老鼠,不僅壽命延長40%,骨骼也變得更強壯。去年,卡地夫大學發現,雖然糖尿病患者的平均壽命應該比一般人少8年,但罹患糖尿病的患者若服用二甲雙胍,反而比沒有罹患糖尿病的人活得更久。

新的人體實驗稱之為「二甲雙胍治老化」(Targeting Aging with Metformin,TAME),明年冬天將在美國進行。來自各個不同研究院所的科學家,目前正在籌募資金,尋求三千名70歲到80歲可能罹患或者已經罹患癌症、心臟病、失智症的自願者。他們希望實驗結果可以證明,這種藥不但可以延緩老化,還可以阻止疾病的發生。

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伊利諾伊大學芝加哥分校的歐山斯基教授(Dr Jay Olshansky),在國家地理頻道的紀錄片《突破老化年代》(Breakthrough: The Age of Ageing)表示:「如果我們可以減緩人類的老化過程,即使只有一點點,都是長足的進步:人的壽命將會增加,卻感到很年輕。」

「老化科學的不斷進步,導致我們相信這不但可行,也是可能的,它已經在其它物種上成功,我們有理由相信,也會在我們身上成功。延緩老化將是現代世界最重要的醫學突破。」

根據英國國家統治局,今日出生的女嬰,預期的壽命是82.8歲,男嬰則是78.8歲。如果在動物身上證明的延年益壽效果可以在人類身上複製,人類的壽命可以增加50%。

利斯高教授相信,未來的年輕人可能可以注射一種抗老的「疫苗」。他認為此一醫學的進步,將比治癒癌症更能夠增長人類的壽命。

他表示:「如果我們現在找到所有癌症的治療法,我們只能增加3年左右的壽命,因為癌症治好後,還有其他的疾病會發生;如果我們可以延緩老化的過程,我們就可以劇幅改變人類的壽命。」

「我們知道世界上有少數人可以活到很老,並保持健康活躍,很清楚地,他們身體裡面有某種保護他們的東西。基本上,他們老化的速度就是沒有別人那麼快。如果我們能夠找出箇中原因,那麼每個人都可以活到那樣的年歲。」

然而,科學家發現:要得到老化實驗的獲准,相當困難。原因在於世面上有太多自稱「抗老化」的假技術以及療法。

位於紐約的美國老化研究聯盟(American Federation for Aging Research)執行長史蒂芬妮‧雷得曼(Stephanie Lederman)表示:「別人認為我們在找的是青春泉源,我們想要避免那樣的刻板印象。我們想要達成的,是延長健康的時間,並非尋求永生。」

萬一他們的實驗成功,專家表示,延緩老化乃是「公衛大革命」。

美國食品藥品監督管理局副局長譚普(Dr. Robert Temple)表示:「跟老化相關的各種問題,例如肌肉減少、頭昏、跌倒、失智、視力退化,等等都有所改進。這是前所未有的實驗。如果真的可以改變老化,影響的是每個人的利益。如果他們能夠成功,絕對是革命性的新發現。」

巴克老化研究所的梅洛夫醫學博士表示:「為一種普世的生理現象,發展出一種療法,讓疾病消失,這就是抗老化藥物的宗旨。」

文章來源:World’s first anti-ageing drug could see humans live to 120(The Telegraph)

本文經觀念座標授權刊登,原文發表於此

責任編輯:翁世航
核稿編輯:楊之瑜

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