為研究病毒傳播,造一部嘔吐機器

為研究病毒傳播,造一部嘔吐機器
Photo Credit: Grace Tung-Thompson
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傳染病學家長久以來懷疑病毒在病人嘔吐時透過噴沫傳播,科學家為此製造了一台專職嘔吐的機器去研究,實驗結果為此提供佐證,在未來將有助防止疾病傳播。

諾如病毒傳染性高,可引致急性腸胃炎、嘔吐和腹瀉,被認為是導致非細菌性腸胃炎爆發的主要致病原。雖然傳染病學的研究顯示嘔吐可能有助諾如病毒傳播,卻一直沒有人測量嘔吐時會傳出多少病毒。

有見及此,一組科學家設計了一台嘔吐機器模擬人們染病後嘔吐的情況,從中研究病毒傳播的方法及速度,論文於開放式期刊《PLOS ONE》發表。就他們所知,這是第一個以模擬方式去量度諾如病毒形成噴沫的研究。論文其中一位作者,北卡羅萊納州州立大學食物科學系教授Lee-Ann Jaykus表示,科學家早已懷疑嘔吐導致病毒以噴沫形式傳播,惟一直未有實驗證據支持。

為使嘔吐機器能準確模擬真實情況,其中一位作者,腸胃病專家Kenneth Koch提出幾個注意事項,包括嘔吐的份量(最多800毫升)、嘔吐物的粘稠度、嘔吐的速度以及嘔吐者的姿勢等。然後他們找工程師按上述建議打造一台嘔吐機器,再配上一張臉。

由於諾如病毒太容易致病,實驗以另一種實驗常用病毒MS2取代。研究人員以不同粘稠度、病毒含量的模擬嘔吐物,配合不同的嘔吐速度測試。整體而言,少於0.03%的病毒會透過噴沫於空氣傳播。但這仍然有超過13000個病毒散佈出去,而諾如病毒的致病量可低至20至1300個病毒,因此很有可能會傳染他人。

猶他大學教授Andrew Pavia認為,這個實驗讓學界能開始了解諾如病毒的傳染性為何如此高。不過,實驗使用的並非科學界唯一一個嘔吐機器,例如英國的健康與安全實驗室設計了這位「嘔吐拉利」︰

Pavia指出,「嘔吐拉利」的設計在解剖上較符合人體,但上述實驗的嘔吐機器在氣壓上比較準確。此外,雖然實驗使用的MS2跟諾如病毒相似,在噴沫上兩者可能有別。即使以上因素都有可能影響實驗準確度,此研究無論如何也是一個起點,有助於未來更多研究以及制訂防疫政策。

核稿編輯:周雪君

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