美國西部沿岸罕見70隻灰鯨死亡 或因「營養不良」

美國西部沿岸罕見70隻灰鯨死亡 或因「營養不良」
Photo credit:AP/達志影像
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灰鯨每年攝取食物的地區嚴重暖化,食物來源減少,或令牠們無法有足夠脂肪包裹身體至明年夏天。

近幾個月,美國西岸發現灰鯨死亡擱淺案件已經超過70宗,專家表示自今(2019)年1月開始,從阿拉斯加到墨西哥(Mexico),整個北美洲和中美洲正發生大量的灰鯨死亡事件,這是自2000年來最嚴重的一次,而且數據還在不斷攀升,當中許多灰鯨身形消瘦,專家以多項證據指出,灰鯨死亡與食物減少有關。

(中央社)國家海洋暨大氣總署漁業處官員表示,今年至今,加州水域已有37隻灰鯨死亡、俄勒岡州3隻、華盛頓州25隻,阿拉斯加則有5隻。加拿大西部卑詩省沿岸也有5隻灰鯨死亡。阿拉斯加最新發生的灰鯨死亡案例,則是5月時出現在阿拉斯加半島的奇格尼克灣(Chignik Bay)附近。

《華視》報導,科學家表示,死亡數字可能是無法估計的,曾有研究發現,「會被人類發現的死亡鯨魚,大概僅是整體死亡數量的10%,詳細的死亡量無法估計,因海洋的面積還有在其他海域中死亡的鯨魚屍體大多都已沉到海底」。

《遠見雜誌》報導,美國國家海洋和大氣管理局(NOAA)將這些擱淺死亡指定為異常死亡事件(Unusual Mortality Event,UME),科學家已就這些現象展開調查。
灰鯨為什麼會死掉?

灰鯨在阿拉斯加外海度過夏天,補充一年大多時候所需的營養,囤積在脂肪中,再南游至墨西哥外海棲地過冬,夏天再返回阿拉斯加外海棲地覓食,目前有數項證據指出鯨魚在北極圈地夏季棲地面臨食物問題。

根據《維基百科》,灰鯨是種每年來往攝食區和繁殖區的鯨魚,多棲息於熱帶及暖溫帶海域,是最古老的物種之一,在地球上已有約3000萬年歷史。在秋天,灰鯨在東太平洋或加州開始牠們為期2–3個月,長達8000到11000公里,以小組方式一起沿著美國和墨西哥西岸往南的遷徙旅程,牠們以時速10公里的速度前進,抵達溫暖的南方,在那裡過冬、繁殖,1年的懷孕期後,母鯨又會回到這裡生下小鯨魚,這樣每年來回共長1萬6000到2萬2000公里,被認為是所有哺乳動物中,每年遷徙最長距離的。

海洋暨大氣總署漁業處發言人米爾斯坦(Michael Milstein)指出:「牠們從墨西哥過冬地點往北遷徙時,似乎用盡力氣。」

米爾斯坦表示,目前死亡鯨魚經檢驗結果,皆為營養不良致死,由於死亡的眾多灰鯨體脂肪稀少,令專家懷疑灰鯨接連死亡是因阿拉斯加外海的白令海(Bering Sea)北部和楚科奇海(Chukchi Sea)等夏季棲地未能取得足夠食物來源。

因為海域嚴重暖化,食物來源減少。這是牠們每年多數時間進食的地方,也是牠們用脂肪包裹自己至隔年夏天的地方。

多數死亡鯨魚陳屍在舊金山灣及西雅圖外海的普傑海峽(Puget Sound),牠們可能停在那尋找食物,或可能「太累,在找地方休息」。

米爾斯坦表示:「人們認為顯然是那邊發生某些事情,才導致鯨魚沒有獲得那麼多的食物。有鑒於牠們夏季在那裡增加大部分體重,事情肯定是這樣。」

白令海及楚科奇海自2016年起便異常暖化,海面溫度升至創紀錄或接近紀錄新高,並前所未有地缺乏海冰。去年白令海冬季冰層創150多年來史上新低,而今年冬天的冰幾乎一樣低。氣候科學家及生物學家說,缺乏海冰及異常暖化,與白令海和楚科奇海的幾次失常事件有關,包括鳥類及海豹相繼死亡。

阿拉斯加氣候評估及政策中心(Alaska Center for Climate Assessment and Policy)氣候科學家托曼(Rick Thoman)表示:「從水藻到磷蝦等,它(暖化)會影響整個食物網。」

《遠見雜誌》的作者魯皓平則認為,現在被商人炒作,號稱能降低血脂的商品「磷蝦油」可能是罪魁禍首,因為磷蝦數量龐大、繁衍快速,是食物鏈中維持生態平衡的關鍵物種,而且全球各地大量的鯨類動物都是進食磷蝦維生的,然而現在南極、太平洋和北方的磷蝦,都成了業者的捕撈對象。他也呼籲,磷蝦所富含的omega-3,廣泛存在於人們唾手可得的日常食物像魚類、堅果,海藻等,完全沒必要和南極哺乳類動物爭食。

北極海暖化並非鯨魚死亡的唯一理論。米爾斯坦說,東北太平洋灰鯨數量,近年大幅成長至約2.7萬頭,牠們可能在競爭食物,「鯨魚數量變多時,代表有更多鯨魚會隨著時間死亡。」

《abc News》報導,據美國國家海洋和大氣管理局(NOAA)稱,目前估計有2萬7000頭灰鯨在北太平洋東部地區遷徙,其中包括1600頭小灰鯨。加州拉霍亞西南漁業科學中心的野生動物生物學家Dave Weller說,這樣的數量統計被認為是「非常豐碩」的,這也是自1967年調查開始以來的最高數字。

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核稿編輯:羊正鈺




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