性早熟的各種風險:女孩的青春期為何提前了?

性早熟的各種風險:女孩的青春期為何提前了?
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許多專家現在都相信,父母應該專注在性早熟的心理影響,而非潛在的生理風險。

過去20年來,科學家一直想釐清發生在女孩身上的秘密。前一個世代的女孩11歲時乳房開始發育,現在越來越多女孩7歲時乳房就開始發育。

科學家擔心性早熟可能會增加未來罹患癌症與其他疾病的風險,然而多年來我們還是沒有答案,而且也沒有任何跡象顯示女孩性早熟有減緩的趨勢。越來越多的家庭發現,在面對家中的小學一、二年級女孩時,處境尷尬,一會兒跟她們玩玩具、一會兒又得跟她們溝通青春期的事情。

肥胖似乎是造成性早熟的可能主因。過去30年來,兒童肥胖率增加了兩倍以上:1980年代6至11歲的小孩中只有7%肥胖,但到了2012年已增加到18%。最近的研究則發現,體重的增加無法解釋所有現象;家庭壓力與環境中的化學物質可能也都有影響,但這些研究還是無法清楚說明這些因子的影響。對男孩而言就更不清楚了,但2012年的研究發現,現在男孩比前一個世代的男孩性成熟時間提早半年到兩年左右。

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Photo Credit: Olichel @ Public Domain

性早熟問題首次受到關注是在1997年,當時美國有一項研究宣稱,5%以上的白人女孩與15%以上的非裔女孩,在7歲時乳房就開始發育。華盛頓特區孩童國家健康系統的小兒內分泌科醫師卡普樓維茲(Paul B. Kaplowitz)說:「這個發現引起許多迴響。」

1997年的研究還發現,性早熟的趨勢並非特例,大多數女孩都出現性早熟的現象,而且也因種族有所不同;研究人員發現,1990年代初期女孩乳房開始發育的年齡已經不是11歲:非裔女孩是8.87歲,而白人女孩則是9.96歲,不久之後,歐洲的研究也得出與美國類似的結果。

根據美國最新的數據顯示,23%的非裔女孩、15%西班牙裔女孩與10%的白人女孩,7歲時乳房就開始發育。這些發現意味著,女孩乳房明顯提早發育的比率還在增加中。

就生物學的角度,大腦決定青春期開始的時間。當大腦開始製造「性釋素」(gonadotropin-releasing hormone, GnRH),這個過程會刺激腦下腺,腦下腺讓卵巢製造雌性素,雌性素刺激乳房生長,於是開始青春期。而月經通常在幾年後才來報到,太過強調月經初潮的年齡,讓研究人員忽略了乳房提早發育的趨勢。

不過,身體不是只有卵巢才會製造雌性素,脂肪細胞也會。所以當全球肥胖程度上升時,性早熟現象也就不意外了。雖然現在的女孩乳房發育比較早,但月經開始的年齡與卵巢開始規律釋出大量雌性素的年齡,只比數10年前提早三個月,因此,青春期不僅比以前早開始,也比以前持續更久。

性早熟最明顯的生理後果就是延長受雌性素影響的時間。雖然過量的雌性素似乎會增加罹患乳癌的風險,但至目前為止沒有任何證據指出,早熟幾個月會讓女孩因為受雌性素影響較久而造成健康問題。研究人員說,這種潛在風險應該很小,尤其相較於其他諸多致癌風險因子,例如遺傳、飲酒與缺乏運動。而乳房提早發育伴隨而來的受雌性素影響情形,則還沒有真正的研究。

在這種情況下,許多專家現在都相信,父母應該專注在性早熟的心理影響,而非潛在的生理風險。

辛辛那提兒童醫院暨醫學中心的畢洛(Frank M. Biro)長期研究青春期發育,也是三個小孩的父親。他評估認為,性早熟最大的問題是社交身心健康,畢洛說:「我們會根據女孩的外觀決定互動的方式。人們對待性早熟的女孩,彷彿她比同年齡未發育的女孩來得成熟,但青春期發育的年齡,與社交及情緒的成熟,其實沒有關聯!」結果可能會讓女孩極度困惑,因為她們或她們的家長可能還未做好心理準備,就面臨性暗示或戲弄的問題⋯⋯。

本文獲《科學人雜誌》、《科學人粉絲團》授權刊登,原文刊載於此

責任編輯:彭振宣
核稿編輯:翁世航

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