「辣到流眼淚」背後的科學

「辣到流眼淚」背後的科學
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我們想讓你知道的是

辣椒當中的「辣椒素」正是它能產生刺激與燒灼感的關鍵,然而真正令人不解的是,究竟為何這麼多人如此享受辛辣食物帶來的疼痛感與灼熱感?

文:Markham Heid
譯:許睿洋

嘗一口夏賓奴辣椒(habanero)或加滿辣醬的路易斯安那雜錦飯(jambalaya),你會發現口中開始出現刺痛的麻木感,伴隨著灼熱的感覺。如果燒灼感夠強烈,你的鼻子和眼睛便會開始涕泗縱橫,口腔和喉嚨也會開始產生黏液。

肯塔基大學醫學院外科暨耳鼻喉科醫師布萊特.坎莫(Dr. Brett Comer)說道,雖然你可能感覺不到,但你的胃和腸子其實也已經開始偷偷分泌各種體液了。這種反應究竟為何產生?如同在骯髒的車輛上灑水,人體會透過分泌液體來清洗這種刺激性的調味。坎默解釋:「當你的口腔或喉嚨碰上有害的異物,最直接的想法就是液體能有助清除這些東西。」他補充,當多餘的黏液進入腸道後,有些人的身體甚至會以腹瀉或腸胃不適等狀況,作為對吃辣的反應。

每位辣椒醬的愛好者應該都知道,辣椒當中的植物性化合物「辣椒素」(capsaicin)正是它能產生刺激與燒灼感的關鍵。一項關於辣椒素造成生理影響及其療效的研究發現,這種化合物能與一種特殊的疼痛接受器作用,進而產生一種獨特的「刺激感」。該研究的作者、倫敦大學學院(University College London)神經藥理學教授安東尼.狄更斯(Anthony Dickenson)表示:「這種刺激會引起灼熱或燒灼感、血管擴張、皮膚泛紅以及體溫上升等現象。」

狄更斯說道,無論透過食用或以外用乳膏的形式塗抹在皮膚上,辣椒素都能使人體產生上述反應,這就是為什麼有些關節炎和肌肉酸痛軟膏內會含有辣椒素的成分。原先的「刺激感」褪去後,受影響的疼痛接受器就會變得較不敏感,從而能局部減輕疼痛。他表示:「還有一種高劑量的貼片能使該部位的痛覺神經末梢暫時後撤,可能有長達數周的止痛效果。」

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Photo Credit: Shutterstock/達志影像

除了止痛的功能之外,辣椒素還展現出其他的健康益處。來自中國的研究認為,食用含有辣椒素的食物與死亡率的降低有關。儘管要解釋兩者之間關聯性的基礎仍不穩固,部分研究人員仍認為辣椒素能強化心臟功能與新陳代謝。其他專家更發現,有證據指出辣椒素能促進細胞的健康淘汰,有助於減緩或避免會引發癌症的細胞病變。

更有證據顯示,辣椒素能保護你的心臟,同時兼顧你的腰圍。依照一篇2017年的文獻回顧,攝取辣椒素有抗肥胖的效果;2015年的一份研究發現,辣椒素能中和累積於體內的內臟脂肪——這種脂肪堆積在器官內與包覆在器官周圍,與一系列疾病的發生有關。另一項包含36名成年受試者的小型研究發現,在他們的飲食中加入辣椒素長達四週有助改善他們的心臟與動脈功能,這或許與健康的血管擴張有關。

目前仍不清楚透過補給品攝取辣椒素與在飲食中加入新鮮辣椒的益處是否相同,甚至有研究人員發現,長期使用含有辣椒素的乳膏可能會增加人們罹患皮膚癌的風險——尤其是在曝曬於陽光之前。

但撇除這些需要預警的用法不談,多數研究均認為在飲食中加入辛辣的食物與一連串的健康益處有關。

然而,真正令人不解的是,究竟為何這麼多人如此享受辛辣食物帶來的疼痛感與灼熱感?解釋這個現象的理論無奇不有,其中包含了人們深受刺激追求所吸引。賓州大學(University of Pennsylvania)心理學教授保羅.羅辛(Paul Rozin)說道:「人們似乎很享受挑戰自己所能承受的極限。」

羅辛指出,人們喜歡搭雲霄飛車、看恐怖片,並從事各種被認為是「良性自虐」的活動。而對於吃辣,他說道:「我們發現,人們所偏好的燒灼程度僅比能忍受的範圍低一點而已。」基本上,人們似乎喜歡把自己推向極限。

有些專家假設這類的行為可能有助我們為真實世界中的挑戰做準備,但羅辛認為吃辣的快樂或許源自於一個更直接的好處。他表示,具備忍受(甚至熱愛)辣椒素所引起疼痛感的能力讓人們得以把那些原本不認為有辦法下嚥、卻非常有益健康的營養來源納入自己的飲食當中。

因此,假想自己能承受這種燒灼感,並在飲食中加上幾滴辣椒醬吧!

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責任編輯:潘柏翰
核稿編輯:翁世航

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