一隻松鼠每年埋藏一萬顆堅果,牠們如何記住藏在何處?

一隻松鼠每年埋藏一萬顆堅果,牠們如何記住藏在何處?
Photo Credit:科學人
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研究人員在校園召募了45隻松鼠參與研究。儘管牠們沒有簽署受試同意書,但都獲得杏仁、榛果、胡桃與核桃這些帶殼的堅果做為補償。

撰文:米爾斯基(Steve Mirsky)
翻譯:周坤毅

美國加州大學柏克萊分校的研究人員總計獲頒過22座諾貝爾獎,但最近幾年在柏克萊校區,最令人印象深刻的智慧卻是由松鼠所展現。

2017年9月我與同樣充滿智慧的戴爾加多(Mikel Delgado)通話,那時她剛從柏克萊分校拿到博士學位(目前在加州大學戴維斯分校擔任博士後研究員)。她說:「我的人生足足有七年奉獻給松鼠。」她和指導教授賈可布斯(Lucia Jacobs)研究這種毛茸茸小動物的認知能力,最新成果發表在《皇家學會開放科學》期刊。她們想知道:狐松鼠如何記住堅果藏在哪?

戴爾加多在電話中解釋:「狐松鼠習慣到處囤積食物,而且每顆堅果都藏在不同地點,因此我們把重點放在能幫助牠們找到堅果儲藏地點的認知策略。」每隻松鼠每年會埋藏近一萬顆堅果,而且能找回其中大部份。戴爾加多和賈可布斯認為,牠們可能採用一種稱為「集組」(chunking)的認知策略。

戴爾加多說:「集組就像走記憶捷徑,有助人類或其他動物增強記憶力或回憶舊事。」人類使用集組的最佳例子,是把電話號碼十位數字拆解成三位區域碼、三位交換碼(例如電影中常見的555)和四位線路碼;利用這三個集組,你便能快速從大腦存取號碼。她表示:「我們的研究目的是,找出松鼠『收納』堅果的方式能否幫助牠們更容易記住儲藏地點。」

研究人員在校園召募了45隻松鼠參與研究。儘管牠們沒有簽署受試同意書,但都獲得杏仁、榛果、胡桃與核桃這些帶殼的堅果做為補償。如此這般,剛好也有利研究人員追蹤松鼠如何處置戰利品。

在其中一項測試中,研究人員先給松鼠一顆杏仁,然後追蹤記錄牠把食物藏在哪裡。接著他們哄誘松鼠回到餵食點(相當於高產量的樹木),並給牠另一顆杏仁。連續獲得四顆杏仁後,研究人員再給松鼠四顆另一種堅果。這種實驗設計稱為「群集」(clustered)狀態,有點像是早餐吃的堅果球(nut cluster)。

而第二種實驗設計,戴爾加多稱之為隨機或「混淆松鼠」狀態。和美國國會議員選舉不同的是,松鼠不會連續得到兩顆同樣的堅果(編按:堅果的英文nut也意指瘋子,作者暗喻有些瘋狂的國會議員會連選連任)。

在另外兩項測試中,松鼠也會連續得到四顆同樣的堅果或隨機次序的堅果,但和前兩項測試的差別在於,松鼠會在埋藏前一顆堅果的位置拿到下一顆堅果。

不管給予堅果的順序為何,當松鼠從中央餵食點獲得食物時,便會採用集組埋藏策略。牠們會評估堅果的重量和品質,然後把營養豐富的核桃藏在同一區,並把營養較少的杏仁藏在另一區。但如果牠們在埋藏地點拿到下一顆堅果,則不會採用這項策略。戴爾加多說:「有時在茂密樹林中可供選擇的食物很多,因此松鼠直接搜索鄰近區域會更有效率。」也有可能是食物多到超過松鼠的認知負荷,但研究人員並未深究。當我詢問松鼠時,牠們也不予置評。

戴爾加多的研究成果幫助我們更了解動物智慧,也讓她更加欣賞松鼠。她說:「對許多人來說,少數有機會接觸的動物之一便是松鼠,因此要讓人們對動物行為產生興趣,牠們是很好的入門動物。松鼠就在你生活周遭勤奮地工作,用很酷的策略儲藏食物。」

當然啦,看過卡通《鹿兄鼠弟》(Rocky and Bullwinkle)的觀眾都知道,松鼠可是動物團隊中的智多星呢!

本文獲《科學人雜誌》、《科學人粉絲團》授權刊登,原文刊載於此

責任編輯:朱家儀
核稿編輯:翁世航

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