國王企鵝最大陣地恐失守,數目銳減近9成

國王企鵝最大陣地恐失守,數目銳減近9成
photo credit: Xinhua/Martin Zabala/ Newscom/違志影像
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全球最大的國王企鵝陣地——科雄島的植被愈來愈多,企鵝的數目在過去35年估計減少近9成,但科學家至今未能確定原因。

印度洋南部的法屬科雄島(Île aux Cochons)原本有大約200萬隻國王企鵝(king penguins),但由衛星及直昇機機拍攝的圖片顯示,國王企鵝的數量在過去35年來大跌近九成,原因不明。

科雄島面積67平方公里,屬於克羅澤群島(Crozet islands)的一部分,是個無人島,對上一次有科學家踏足是1982年,當時島上有大約200萬隻國王企鵝,當中50萬對可繁殖,是全球最大的國王企鵝陣地。

法國希澤(Chize)生態研究中心(Centre for Biological Studie)的研究員多年來以衛星圖片監察島上企鵝的數目,發現自1990年代末期開始,其數目持續減少。而近期監測南極圈的直昇機圖片也證實,島上企鵝數量銳減至不足20萬,估計可繁殖的約59,200對。

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photo credit: Newscom/達志影像

生態研究中心的生態學家Henri Weimerskirch表示,科雄島的國王企鵝大約相當於全球數目的三分之一,若這個陣地失守,對國王企鵝的命運有重大影響。

至於為什麼國王企鵝數目會大幅減少,科學家未能確認原因,但認為一次性的災難事件,如海嘯或火山爆發的可能性不大。目前懷疑跟氣候變化有關。

科雄島上國王企鵝數目在1990年化末期開始大幅減少,時間上剛好同97/98年的厄爾尼諾現象(El Niño)吻合。厄爾尼諾又稱為聖嬰現象,是指赤道中、東太平洋海水大範圍異常偏暖0.5℃以上,會令全球氣候出現連鎖反應,熱帶地區會出現連場暴雨,西太平洋的地區就會出現乾旱情況。

97/98年的厄爾尼諾來勢非常兇猛,赤道的海水比正常暖了4度攝氏度以上,也影響了南印度洋的生態,令科雄島一帶的小魚和魷魚在短時間內大幅減少。島上國王企鵝眾多,當食物減少時,爭食的情況更激烈,繁殖成功率也同時大幅下降,長遠導致企鵝數目銳減。

厄爾尼諾現象大約每兩年至七年出現一次,有氣候學家曾指,隨著全球暖化愈趨嚴重,厄爾尼諾會越來越強和頻繁。Weimerskirch的團隊曾經做過一個研究,指出氣候變化將會令整個克羅澤群島(Crozet islands)逐漸變得不適宜企鵝棲息。

除了氣候因素,禽類霍亂(avian cholera)也可能導致企鵝數目減少。克羅澤群島附近的馬里昂和阿姆斯特丹群島的海鳥數目,就曾因為禽類霍亂而減少。另一個可能的因素是物種入侵,包括貓和鼠類。不過,科學家必須親身去到現場,才能確認。Weimerskirch的報告寫道:「科雄島企鵝數量何以大幅減少仍然是個謎。這現象至少在20年前就開始,到現在仍然繼續,那個原因,或許仍在發揮作用。」他的團隊希望2019年初能去科雄島視察。

國王企鵝是企鵝家族中體型第二大的屬種,僅次於帝王企鵝,身高約90厘米,牠們不築巢,每次只生一隻蛋,由父母輪流將蛋置於雙腳上和肚皮下的位置,以便隨身攜帶和孵育。整個孵化過程接近兩個月。在小企鵝出生後30至40日內,牠們會繼續把寶寶收在肚皮下照顧。

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